Les scientifiques voient l’arrivée d’un astéroïde quelques heures avant l’impact – ScienceAlert

Pour la sixième fois seulement dans l’histoire enregistrée, les astronomes ont pu voir un astéroïde avant qu’il ne frappe la Terre.

Le 19 novembre 2022, environ quatre heures avant l’impact, le Catalina Sky Survey a découvert un astéroïde appelé 2022 WJ1 sur une trajectoire entrante. Un réseau de télescopes et de scientifiques est entré en action, calculant exactement quand et où l’astéroïde toucherait la Terre.

C’est une super nouvelle. 2022 WJ1 était trop petit pour causer de sérieux dégâts, mais sa détection montre que les méthodes mondiales de surveillance des astéroïdes s’améliorent, nous donnant une meilleure chance de nous protéger des chutes de roches spatiales – de très grosses roches qui peuvent faire des dégâts.

Bien que l’espace soit principalement vide, il contient également de nombreux vides. Près de la Terre, cet espace extraterrestre est principalement constitué d’astéroïdes en orbite autour du Soleil, les rapprochant de l’orbite terrestre. Nous les appelons des astéroïdes proches de la Terre et, au moment de la rédaction de cet article, 30 656 d’entre eux ont été répertoriés.

La plupart de ces astéroïdes sont en fait assez petits, et les scientifiques sont convaincus que nous les avons trouvés presque tous assez gros pour constituer une menace importante, les avons étudiés et déterminés qu’aucun d’entre eux ne s’approchera suffisamment au siècle prochain. être un danger.

Pourtant, il est bon de rester au-dessus de l’espace qui bourdonne autour de nous et de perfectionner nos compétences pour trouver des rochers cachés en vue de faire une entrée remarquée.

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La découverte de 2022 WJ1 a été faite le 19 novembre 2022 à 04h53 UTC par l’observatoire du mont Lemmon, qui fait partie du réseau Catalina. Il a continué à surveiller l’objet, prenant quatre images qui ont permis aux astronomes de confirmer la détection et de la signaler au Centre des planètes mineures de l’IAU à 05h38 UTC.

Ces quatre images étaient suffisantes pour calculer la trajectoire de l’astéroïde dans le ciel, avec de multiples programmes de surveillance d’impact déterminant que la roche avait 20% de chances d’atterrir quelque part sur le continent nord-américain.

Des observations ultérieures ont permis aux scientifiques d’affiner leurs mesures, en leur donnant du temps et de l’espace. Rafale prévue à 08h27 UTC 2022 WJ1 est apparue comme une boule de feu vert vif au-dessus de la région du Golden Horseshoe dans le sud de l’Ontario, au Canada.

La découverte était le premier météore prévu pour frapper une zone peuplée, mais la roche ne représentait aucune menace. Lorsqu’il est entré dans l’atmosphère terrestre, il mesurait environ un mètre (3,3 pieds) de diamètre, ce qui en fait le plus petit astéroïde jamais observé avant d’entrer dans l’atmosphère.

Ici, il s’est transformé en un bolide ardent et s’est désintégré, tombant principalement sur Terre sous forme de petits morceaux tombant dans l’eau du lac Ontario. Les parties les plus courantes d’une météorite devraient être de petits morceaux de débris; les scientifiques espèrent amener certains d’entre eux à étudier l’astéroïde plus avant.

Les cinq précédents astéroïdes détectés avant l’impact étaient 2008 TC3, d’environ 4 mètres de large ; 2014 AA, 3 mètres de large ; 2018 LA, également large de trois mètres ; 6 mètres de large 2019 MO ; et plus tôt cette année, 2022 EB5, mesurait environ 2 mètres de large.

La découverte de 2022 WJ1 et la coordination mondiale qui a suivi est un merveilleux témoignage de la sensibilité de la technologie et de la qualité de la collaboration humaine pour mieux comprendre les roches spatiales voyous.

Et bien sûr, ces observations sont une occasion rare d’étudier ce qu’il advient des astéroïdes lorsqu’ils entrent dans l’atmosphère terrestre.

“Cette boule de feu est particulièrement importante car le météoroïde parent a été observé télescopiquement avant qu’il ne tombe dans l’atmosphère. C’est une occasion rare de corréler les données télescopiques d’un astéroïde avec son comportement de désintégration dans l’atmosphère pour étudier sa structure interne”, a déclaré l’astronome. . et Peter Brown, physicien de l’Université Western Ontario.

“Cet événement remarquable, lorsqu’il est combiné avec des mesures télescopiques, fournira des indices sur la composition et la force qui éclaireront notre compréhension de la façon dont les petits astéroïdes se désagrègent dans l’atmosphère, des connaissances importantes pour la défense planétaire.”

Les débris de 2022 WJ1 devraient avoir une croûte sombre, fine et fraîchement fondue et un intérieur pierreux plus gris. Les scientifiques demandent que tout fragment suspect soit signalé au Musée royal de l’Ontario.

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