La production scientifique de Melbourne mettra du temps à se remettre de la pandémie

Melbourne a une réputation internationale en tant que lieu idéal pour la gastronomie, la culture, le sport et la vie. La ville australienne a été classée 10e dans le Global Liveability Index 2022 de l’Economist Intelligence Unit, une liste qu’elle a dominée entre 2011 et 2017. Elle a conservé sa place de première ville d’Australie pour la recherche scientifique, devant Sydney et Brisbane, selon une analyse des affiliations d’auteurs dans le Nature Index, qui mesure la production de 82 revues de sciences naturelles de haute qualité.

Cependant, ce succès en tant que centre scientifique a été testé au cours des deux dernières années et demie. La fermeture des frontières de l’Australie pendant la pandémie a privé la ville de ce dont elle a le plus besoin pour la science internationale : un flux constant d’étudiants et de chercheurs étrangers de haut niveau. La perte d’étudiants internationaux a également limité les principales sources de revenus des universités et rendu plus difficile le financement et l’attraction de talents en recherche.

Ces développements peuvent être le plus grand défi auquel Melbourne a dû faire face depuis sa création en tant que centre scientifique traçable il y a plus d’un siècle. C’était le lieu de naissance de l’agence de recherche scientifique du gouvernement australien, l’Organisation de recherche scientifique et industrielle du Commonwealth (CSIRO), qui a débuté en 1916 sous le nom de Conseil consultatif scientifique et industriel. CSL, un géant de la biotechnologie qui est actuellement l’un des géants les plus précieux d’Australie. La société a également été fondée dans la ville en 1916 sous le nom de Commonwealth Serum Laboratories. L’Université de Melbourne a été créée en 1853, quelques années après l’Université de Sydney, la plus ancienne université d’Australie.

L’investissement scientifique à Melbourne s’est poursuivi au XXe et au début du XXIe siècle. Depuis les années 2000, les gouvernements des États et le gouvernement fédéral ont financé les infrastructures scientifiques renommées de la ville, notamment le quartier biomédical de Parkville, qui abrite plus de 10 000 chercheurs en médecine, et la région de Clayton, qui comprend l’université Monash. Le premier abrite le Victoria Comprehensive Cancer Centre d’un milliard de dollars (630 millions de dollars), le Bio21 Institute for Molecular Science and Biotechnology et le Peter Doherty Institute of Infection and Immunity, qui a attiré l’attention internationale pour ses travaux sur le COVID-19. . Le quartier de Clayton, qui entoure Monash, abrite une variété d’institutions de recherche universitaires et commerciales, dont le CSIRO et le Melbourne Centre for Nanofabrication, et abrite également 40% des entreprises manufacturières de Victoria. C’est également le site du synchrotron australien, le plus grand accélérateur de particules de l’hémisphère sud.

Problèmes de pandémie

Cependant, malgré cette richesse d’infrastructures scientifiques, les fermetures de frontières pandémiques et les fermetures prolongées ont rendu le secteur de la recherche de Melbourne et de l’Australie vulnérable. Avant la crise du COVID-19, la réduction du financement gouvernemental des universités avait déjà conduit les établissements universitaires australiens à compter de plus en plus sur les revenus des étudiants internationaux pour subventionner la recherche. Victoria accueillait à elle seule plus de 200 000 étudiants internationaux chaque année avant la pandémie, dont la grande majorité aurait étudié à Melbourne. Mais les fermetures de frontières en 2020 et 2021 ont entraîné un arrêt presque complet des arrivées d’étudiants internationaux, et les universités du pays ont supprimé des milliers d’emplois dans un contexte de baisse des prévisions de revenus. Dans le même temps, la migration en ligne des séminaires et conférences universitaires a été un défi pour les chercheurs australiens à la recherche d’une collaboration internationale, avec des événements adaptés aux publics européens et américains se déroulant souvent au milieu de la nuit australienne.

Melbourne possède encore de nombreux avantages par rapport à ses concurrents pour attirer et retenir les talents scientifiques, tels qu’un niveau de vie élevé, une société multiculturelle, une solide expérience de collaboration avec des institutions scientifiques asiatiques et des salaires compétitifs. Cependant, la diminution des opportunités de recherche en début et en milieu de carrière incite certains scientifiques nouvellement qualifiés à quitter l’Australie, une « fuite des cerveaux » qui menace de perturber le secteur pendant une génération.

Les politiques du gouvernement fédéral australien ont également joué un rôle dans l’affaiblissement des universités. Le gouvernement conservateur de coalition libéral-national, qui a dirigé le pays de 2013 jusqu’aux élections de mai 2022, a mis en avant un programme de recherche qui donnait la priorité à la commercialisation et à la coopération industrielle. En même temps, l’accent n’est pas mis sur le financement de la recherche fondamentale. Selon les chiffres de 2019 de l’Organisation de coopération et de développement économiques (OCDE), l’Australie ne consacre que 1,8 % de son PIB à la recherche et au développement, 21e parmi les pays de l’OCDE et bien en dessous de la moyenne du groupe de 2,5 %, ce qui est faible. Le gouvernement fédéral précédent a également exaspéré les universités en interférant avec le processus de subventions concurrentielles, plus récemment lorsque le ministre de l’Éducation par intérim, Stuart Roberts, a opposé son veto à six cours de sciences humaines pour des raisons d’intérêt national.

Le nouveau gouvernement travailliste australien a promis de se concentrer à nouveau sur l’investissement dans la science, mais il est trop tôt pour voir comment cela se traduira en priorités de financement et de politiques. En tant que lieu de travail et d’étude attrayant, doté d’installations scientifiques de premier ordre et de solides partenariats internationaux, Melbourne est bien placée pour renforcer sa réputation de ville scientifique mondiale si elle se recentre. Cependant, cela nécessitera une récupération rapide des effets de la pandémie et un renforcement du secteur universitaire, notamment en termes de soutien à la prochaine génération de scientifiques australiens engagés à l’international.

Intérêts concurrents

L’auteur ne déclare aucun intérêt concurrent.

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