« Un vrai coup de pied dans les dents » : Newport réagit à la décision sur les semi-conducteurs | Secteur technologique

JÀ Newport, dans le sud du Pays de Galles, la salle blanche a la taille d’un terrain de football, mais dans l’industrie, on l’appelle une salle de bal. Des travailleurs en combinaison intégrale déplacent les tranches de silicium d’un bout à l’autre en une série d’étapes minutieuses. Des tranches de silicium de 20 cm sont soigneusement nettoyées dans des bains chimiques, puis gravées, avant d’utiliser la lumière pour créer des motifs précis. Tout se passe dans l’obscurité orange pour empêcher les produits chimiques sensibles à la lumière de réagir.

Après que des robots et des humains aient vérifié les défauts, le propriétaire de Nexperia envoie chaque semaine des milliers de wafers à ses autres usines en Asie pour être découpés en centaines, voire en milliers de morceaux. Ils seront à leur tour expédiés dans le monde entier pour être utilisés sur des circuits imprimés qui contrôlent le flux d’énergie vers les appareils, des aspirateurs aux Jaguar Land Rover.

Le directeur britannique de la société néerlandaise, Toni Versluijs, a déclaré dans une interview à l’usine : « La puce fait deux fois le tour du monde avant d’être utilisée non seulement pour Nexperia, mais pour n’importe quelle entreprise.

Dans une salle blanche de l’usine Nexperia de Newport. Photo : Adrian Sherratt/Le gardien

Les gouvernements veulent faire partie de l’industrie des semi-conducteurs. L’année dernière, plus d’un billion de puces ont été utilisées dans le monde pour contrôler toutes sortes d’appareils électroniques. Cependant, les connexions internationales de l’usine de Newport l’ont portée à l’attention du gouvernement britannique. Nexperia appartient au chinois Wingtech et les critiques disent qu’il pourrait être sous l’influence de Pékin. Les ministres ont maintenant ordonné à Nexperia de renoncer au site de Newport, 16 mois après avoir repris le site en juillet dernier.

La société a été irritée par les critiques du département des affaires et du conseiller à la sécurité nationale de Boris Johnson. Il s’est engagé à faire tout ce qui est en son pouvoir pour annuler la décision, qui, selon lui, mettra en péril 550 emplois et un programme d’investissement de 80 millions de livres sterling.

Ses dirigeants sont allés plus loin, déclarant au Guardian qu’ils envisageaient un programme d’investissement pour doubler, voire tripler la production, avec la possibilité de construire deux nouvelles usines (appelées fabs) en réponse à une pénurie mondiale de semi-conducteurs.

Paul James, directeur général de l’usine de Newport, a déclaré que les plans – encore à un stade précoce de “concept” avant une décision – représenteraient des centaines de millions de livres d’investissement supplémentaire et pourraient tripler le nombre d’employés sur le site à 1 500. . “C’était la prochaine étape logique”, a-t-il déclaré, suggérant que la décision du gouvernement était “politique plutôt que factuelle”.

Anticiper l’expansion potentielle est la dernière étape pour Nexperia pour convaincre le gouvernement de changer d’avis, et certains dans l’industrie sont sceptiques quant à l’expansion d’une entreprise maintenant. L’entreprise dispose de trois semaines pour demander une révision judiciaire de la décision ou abandonner le site.

Les travailleurs de l’usine ne sont pas autorisés à discuter de la situation, mais le syndicat a écrit cette semaine au secrétaire au Travail Grant Shapps pour s’opposer à l’intervention et a rencontré son ombre travailliste Jonathan Reynolds au parlement mercredi. Shapps a déclaré au Parlement qu’il était au courant d’informations qu’il ne pouvait pas partager.

Mary Curtis, une gestionnaire de programme qui travaille chez Fab depuis 35 ans et siège à l’association, dit que les travailleurs sont unanimement choqués. “C’est très injuste. “Nous avons eu des moments très difficiles, mais tout semblait plus drôle”, dit-il. “C’est comme un vrai coup de pied dans les dents.”

Les détracteurs de la Chine ont salué l’intervention du gouvernement, craignant une vulnérabilité stratégique vis-à-vis de Pékin. Aux États-Unis, Joe Biden a poursuivi ses plans d’investissement de 52 milliards de dollars (44 milliards de livres sterling) dans l’industrie des puces, et l’UE a déclaré qu’elle investirait 43 milliards d’euros (38 milliards de livres sterling) pour répondre à des préoccupations similaires.

Edward Stringer, un maréchal de l’air à la retraite qui est maintenant membre du Center for Policy Exchange, affilié aux conservateurs, a déclaré que même s’il pense que le gouvernement “a besoin de stratégies mieux articulées, c’est peut-être la bonne décision”. pour de telles capacités souveraines et notamment pour les semi-conducteurs. Il ajoute : “Cela n’aurait aucun sens de permettre à la Chine de contrôler un maillon vital de ces chaînes”.

Les raisons publiques des ministres pour l’intervention sont centrées sur le potentiel du sud du Pays de Galles à se développer dans la production de puces plus complexes, connues sous le nom de semi-conducteurs composés. Dans une déclaration qui n’a pas nommé publiquement la Chine, le gouvernement a expliqué que la propriété actuelle de Nexperia pourrait constituer une menace pour la sécurité nationale si elle était impliquée dans la production de tels articles ou si elle faisait partie d’une multitude d’entreprises nationales travaillant sur la technologie.

Les semi-conducteurs composés fabriqués à partir de deux éléments, tels que le gallium et l’arsenic, sont plus économes en énergie que les dispositifs traditionnels au silicium, et leur demande augmente plus rapidement que les types traditionnels.

Le gouvernement semble soutenir l’argument de l’ancien propriétaire de Newport Wafer Fab, l’ancien chercheur devenu entrepreneur Drew Nelson, selon lequel la fab est au cœur des efforts visant à développer l’industrie des semi-conducteurs au Royaume-Uni. Nelson a acheté l’usine dans le cadre d’un rachat par la direction soutenu par le gouvernement gallois en 2017, mais a perdu le contrôle au profit de Nexperia après des difficultés financières.

Son plan était de rendre la partie la plus frappante de l’usine – une masse de tubes bleus et jaunes construits dans les années 1980 par le regretté architecte Richard Rogers – ouverte à la fabrication de plaquettes pour d’autres entreprises. plutôt que de simplement approvisionner les usines de Nexperia. Nelson a refusé les demandes d’interview.

Une vue générale de l'usine de Nexperia à Newport
Une vue générale de l’usine de Nexperia à Newport. Photo : Matthew Horwood/Getty Images

Ron Black, directeur général de Codasip, qui fabrique des outils pour la conception de microprocesseurs, a également déclaré qu’il était intéressé par la reprise de l’usine si la fusion devait échouer. Il dit que le gouvernement a pris la bonne décision et que le consortium qu’il a formé est toujours intéressé, bien qu’il ne soit pas sûr d’un quelconque processus de vente par Nexperia. Black a eu des discussions avec Nelson.

Versluijs a critiqué les affirmations du gouvernement concernant les préoccupations de sécurité nationale concernant les semi-conducteurs sophistiqués, les qualifiant d ‘”extrêmement myopes” et “étranges”. “Cela me rappelle un peu la police ou Minority Report … si les gens sont jugés sur ce qui pourrait arriver, ce qui pourrait arriver.”

Les anciens propriétaires de l’usine ont accusé Nexperia d’avoir induit les législateurs en erreur, affirmant que l’usine était en fait capable de fabriquer des semi-conducteurs sophistiqués avant le rachat de Nexperia. Versluijs conteste vivement cela, et sa société affirme qu’il s’agissait “d’un traitement partiel de quelques tranches dans un projet où un support d’ingénierie de base a été fourni mais jamais des capacités de semi-conducteurs en libre accès”.

“Nous pensons que cela fera plus de mal que de bien au cluster ici”, a-t-il déclaré. “Nous pensons que nous sommes un atout, pas un handicap.”

Les habitants de Newport semblent inconscients de la controverse sur la sécurité nationale et l’industrie britannique des semi-conducteurs. Mais dans une ville qui contient certaines des zones les plus défavorisées du Pays de Galles, les emplois bien rémunérés sont très appréciés. Les anciennes sources de richesse sont passées et la ville se prépare aux effets de la récession à venir au Royaume-Uni.

“Tout le monde a du mal en ce moment”, a déclaré Beccy Paget, copropriétaire de Busy Bees Patchwork, un atelier de couture près de l’usine. “Si cette entreprise part, ceux qui y travaillent ne pourront pas faire leurs courses chez nous.”

Ruth Jones, députée travailliste de Newport West, est “perdue” face à la décision du gouvernement, citant des opinions antérieures qui n’ont trouvé aucune inquiétude quant à la prise de contrôle de Nexperia.

« Rien n’a changé depuis, pourquoi s’appelle-t-il maintenant ? » il dit. Les employés de l’entreprise sont “locaux… La perte de ces emplois serait dévastatrice”.

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