La chose la plus excitante en science, c’est quand on sait qu’on a tort

L’espace est très chaud en ce moment. La mission sans équipage Artemis I se dirige vers l’orbite lunaire, la première d’une série de missions prévues pour ramener les humains sur la lune d’ici la fin de la décennie. Marcher dans l’espace La Station spatiale internationale s’est écrasée cette semaine et elle a été mise en ligne. Nous faisons du mal aux astéroïdes pour prouver que nous le pouvons. Notre nouvel ami, le télescope spatial James Webb, fait tranquillement son travail en révisant fondamentalement toute notre compréhension du fonctionnement de l’univers.

JWST flotte à un million de kilomètres de la Terre et renvoie des images qui font ressembler Hubble à une vraie merde. Naturellement, les images qui font les gros titres de Webb sont celles qui époustouflent, en particulier celles qui sont belles ou grandes et qui inspirent la crainte. Webb en reçoit encore beaucoup. Mais ces représentations plus artistiques sont, en un sens, des relations publiques pour que le télescope justifie son existence auprès du grand public. La science réelle se produit dans l’analyse de données moins sexuelles : des choses qui ne sont même pas dans le spectre visible, ou une analyse minutieuse de photographies relativement inauthentiques. La grande nouvelle d’hier vient de ces images commerciales.

Sciences : NASA, ESA, CSA, Tommaso Treu (UCLA) ; Traitement d’images : Zolt G. Levay (STScI)

Je comprends qu’il y a un risque de sous-vente, donc : Bien sûr Ces images, bien que n’étant pas les Piliers de la Création, sont spectaculaires. Et ce qu’ils montrent, ceux agrandis en bas au centre de la figure 2, est au-delà de la fonte des cerveaux. Il s’agit de la galaxie GLASS-z12, et on pense qu’elle a 13,45 milliards d’années, soit seulement 350 millions d’années après la création de l’univers lors du Big Bang. C’est la lumière des étoiles la plus lointaine que nous ayons jamais vue.

Mais ce n’est pas la présence de la galaxie qui a tellement enthousiasmé les scientifiques – nous savions alors qu’il y aurait des galaxies autour et que l’imagerie supérieure du JWST les détecterait. Comme il était facile de trouver l’inattendu.

“Sur la base de toutes les prédictions, nous pensions qu’il nous faudrait parcourir un volume d’espace beaucoup plus important pour trouver de telles galaxies”, a déclaré Marco Castellano de l’Institut national d’astrophysique de Rome. Lettres du journal astrophysique. Les scientifiques disposaient d’un modèle basé sur la compréhension actuelle du nombre de ces galaxies brillantes et entièrement formées qui auraient été présentes aux premiers jours de l’univers. Ce modèle a prédit que les trouver nécessiterait une portion de ciel environ 10 fois plus grande que ce que Webb a capturé. Au lieu de cela, Webb a mené une enquête rapide deux de telles galaxies, les scientifiques ont découvert quelques jours après la publication des données pour l’étude.

C’est ce que cela signifie que nos modèles sont erronés et que des galaxies brillantes et denses peuvent se former plus rapidement et plus fréquemment après la fin de l’âge sombre des étoiles, environ 100 millions d’années après le Big Bang, lorsque les conditions de l’univers primitif ont finalement permis à la gravité de se développer. étoiles – plus que nous ne l’aurions jamais imaginé.

Nous avions tort! C’est très gentil! Apprendre quand on se trompe est le sens littéral de la science ! Le fait de savoir que nos modèles et nos prédictions sont inexacts nous permet de créer de nouveaux modèles pour mieux expliquer les observations, nous rapprochant ainsi d’avoir raison. La science est itérative, et ces petites découvertes, plus que les grandes éclaboussures, nous aideront à écrire et à réécrire l’histoire des débuts de notre univers au JWST.

“Ces observations vous époustouflent”, a déclaré Paola Santini, co-auteur de Castellano et al. papier. “C’est un tout nouveau chapitre de l’astronomie. C’est comme une fouille archéologique et tout à coup vous trouvez une ville perdue ou quelque chose que vous ne connaissiez pas. C’est juste incroyable.”

Ces deux nouvelles et jeunes galaxies fournissent déjà des observations intéressantes. Ils sont plutôt Ils sont beaucoup plus brillants que prévu, et plus brillants que tout ce qui se rapproche de la Terre. “Leurs luminosités extrêmes sont un véritable casse-tête”, a déclaré Pascal Oesch, co-auteur du deuxième article publié aujourd’hui. Mais il y a une possibilité intéressante. Au tout début de l’univers, on suppose que les étoiles n’étaient constituées que d’hydrogène et d’hélium car elles n’avaient pas encore eu le temps de produire des éléments plus lourds par fusion nucléaire. Ces étoiles, appelées Population III, seraient incroyablement chaudes et incroyablement brillantes, et bien qu’elles aient longtemps été théorisées, elles n’ont jamais été observées. Jusqu’à peut-être maintenant.

C’est chaud à tous points de vue. Merci Webb.

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