La lèpre stimule la croissance des foies de tatou et offre des indices sur la régénération des organes

Les tatous cachent un secret sous leur carapace – lorsqu’ils sont infectés par la bactérie qui cause la lèpre chez l’homme, leur foie se développe de façon spectaculaire. Cette bizarrerie, découverte dans une nouvelle étude, peut fournir des indices sur la façon dont le corps contrôle la régénération du foie et la rapidité avec laquelle le processus peut commencer chez l’homme.

La découverte est “plutôt cool”, déclare l’hépatologue Alejandro Soto-Gutierrez de la faculté de médecine de l’Université de Pittsburgh, qui n’a pas participé à l’étude. Presque tous les travaux sur la régénération du foie chez les animaux impliquent des souris ou des rats, note-t-il, ajoutant qu’il est “rafraîchissant” que les scientifiques apprennent de différentes espèces qui peuvent fournir de nouvelles informations.

Le foie est le champion de la régénération du corps, capable de se remettre des blessures et des maladies. Si une personne donne un rein, un remplacement ne poussera pas à sa place. Mais même si les deux tiers du foie du donneur sont prélevés pour la transplantation, le reste repoussera en un organe de taille normale. Cependant, les scientifiques ne comprennent pas comment ce renouvellement commence chez les patients dont le foie est défaillant en raison d’une cirrhose ou d’autres conditions.

Y compris la lèpre. Il y a près d’une décennie, la biologiste de la régénération Anura Rambukkana de l’Université d’Édimbourg et ses collègues ont découvert que les bactéries qui causent la lèpre envahissent les cellules appelées cellules de Schwann qui entourent les neurones. Une fois que les bactéries se sont installées dans leur nouvelle maison, elles encouragent les cellules à revenir à un état de développement moins mature, devenant davantage de cellules souches.

Cependant, ces expériences étaient sur des cellules de souris dans une boîte. Le même processus pourrait-il se produire chez un vrai animal ?

Cette question “m’a empêché de dormir la nuit”, explique Rambukkana, car la bactérie de la lèpre ne se développe pas bien chez les souris ou d’autres animaux de laboratoire standard. Puis il a rappelé que les microbes pour l’étude provenaient d’une installation en Louisiane, où les chercheurs les avaient cultivés dans des tatous à neuf bandes, l’hôte principal de la bactérie.

Parce que les microbes ont élu domicile dans le foie des animaux, Rambukkana a contacté l’un des scientifiques de l’établissement pour lui demander s’il avait remarqué quelque chose d’inhabituel dans les organes des tatous infectés. “Il a dit:” Nous voyons toujours que le foie est plus gros “, a déclaré Rambukkana. “J’étais fou.”

Une nouvelle étude confirme ce constat. Les tatous infectés par la bactérie de la lèpre ont des foies environ un tiers plus gros que leurs homologues non infectés., Rambukkana et ses collègues rapportent aujourd’hui Cellule Rapports Médecine. De plus, le foie n’est pas seulement hypertrophié chez les animaux. Les organes élargis conservent leur anatomie distincte, le nombre correct de lobes et la disposition caractéristique en nid d’abeille des parties inférieures. L’examen de la façon dont les foies d’animaux continuent de croître pourrait aider les chercheurs à mieux comprendre les mécanismes de régénération du foie humain.

Les patients atteints d’infections ou d’autres maladies du foie peuvent développer des tumeurs et collecter des tissus cicatriciels susceptibles d’interférer avec le fonctionnement de l’organe. Cependant, les chercheurs n’ont trouvé aucun signe de l’un ou l’autre problème chez les tatous. De plus, l’analyse de plusieurs protéines hépatiques a montré que les organes fonctionnaient correctement.

Pour étudier comment le foie s’accumule, Rambukkana et ses collègues ont mesuré l’activité des gènes chez les animaux infectés et non infectés. Comme les cellules de Schwann dans leurs travaux antérieurs, les cellules hépatiques des tatous abritant les bactéries ressemblaient davantage à des cellules souches. L’activité génique dans le foie de l’animal infecté était similaire à celle observée dans le foie d’un fœtus humain en développement.

“Ces petites bactéries savent comment développer un foie fonctionnel”, explique Rambukkana. Pour les microbes, dit-il, un foie plus gros est bénéfique car il offre plus d’espace de vie. Les scientifiques peuvent utiliser le mécanisme pour stimuler la régénération chez les personnes atteintes d’une maladie du foie.

Pourtant, l’étude « laisse beaucoup de questions », explique George Michalopoulos, chercheur en régénération du foie à la Pitt School of Medicine. Par exemple, dit-il, les scientifiques doivent montrer que les foies des tatous infectés ne sont pas seulement plus gros parce qu’ils sont “pleins de bactéries”.

Et avant que cette anomalie anatomique puisse être utilisée pour développer des traitements potentiels, les chercheurs doivent résoudre un autre problème. “La bactérie a trouvé comment le tromper [liver cells] pour les abriter », explique Udayan Apte, biologiste du foie au centre médical de l’Université du Kansas. « Comment se fait-il que les bactéries ne tuent pas les cellules, mais les divisent ? »

Malgré ces défis, Apte se dit enthousiasmé par la promesse de l’approche. La recherche montre que “le foie peut rester fonctionnel et se diviser et se régénérer en même temps”.

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