Comment un village au Ghana a été fermé

Pour la plupart d’entre nous, Internet est comme l’électricité : quelque chose que vous ne remarquez qu’une fois qu’il est éteint.

Mais pour des millions de personnes, l’accès à Internet reste un rêve lointain. Aucune application, aucune vidéo en streaming, aucun canal de médias sociaux ; N’utilisez pas l’application pour le GPS ou les services bancaires en ligne ou pour prendre des rendez-vous chez le médecin.

La bonne nouvelle est que l’accès à large bande est en augmentation. Le nombre de personnes sans haut débit est passé de 750 millions en 2018 à 570 millions aujourd’hui. Une grande partie de cette amélioration est venue d’Asie du Sud, en particulier de l’Inde, qui a lancé en 2019 sa mission nationale sur le haut débit pour apporter l’accès au haut débit à tous les villages du pays d’ici 2022.

Mais l’accès au haut débit mobile reste faible dans d’autres domaines. En Afrique sub-saharienne, où 60% de la population vit en zone rurale, 36% de la population n’est toujours pas couverte par un réseau 3G et seulement 21% sont abonnés à l’internet mobile.

Pourquoi la fracture numérique est-elle toujours aussi grande dans les zones rurales et isolées ? L’une des raisons est que l’expansion de l’accès au haut débit a toujours été coûteuse : les sites mobiles sont 18 % plus chers dans les zones rurales et 35 % plus chers dans les zones reculées que dans les villes. L’installation d’un site cellulaire coûte généralement environ 300 000 $, bien que le coût puisse atteindre 1 million de dollars selon les conditions locales.

De plus, le rendement pour les opérateurs de ces zones peut être inférieur de 90 % à celui des zones urbaines, de sorte qu’il peut falloir jusqu’à 10 ans pour que les opérateurs récupèrent leur investissement initial. Cela signifie que de nombreux villages sont coupés d’internet et pratiquement du monde.

Surmonter les obstacles grâce à l’innovation

L’installation de stations de base dans des endroits éloignés présente ses propres défis. Un site cellulaire typique dans les zones rurales nécessite au moins trois antennes haute puissance montées sur des tours, généralement d’environ 78 à 164 pieds de haut. De plus, le réseau électrique local est susceptible d’être peu fiable, de sorte que chaque site a besoin d’un générateur diesel. Ces sites ont également généralement besoin d’une connexion micro-ondes au reste du réseau, de sorte que les paraboles doivent être installées en visibilité directe les unes par rapport aux autres.

Connecter les zones rurales de manière rentable est un défi permanent. Pour résoudre le problème, des étudiants de nos deux universités, l’Université Cornell et l’Université Jiao Tong de Shanghai, se sont rendus au Ghana pour voir comment les ingénieurs de Huawei ont aidé à résoudre le problème en créant un nouveau type de tour de site cellulaire. Appelé RuralStar, il est optimisé pour les zones rurales. L’idée était de réduire les coûts d’installation et d’offrir aux opérateurs un retour sur investissement plus rapide.

L’équipe de Huawei avait commencé à expérimenter le matériau de la tour du site cellulaire. Pour réduire les coûts au minimum, les membres de l’équipe ont d’abord fabriqué des prototypes en bois, mais sont ensuite revenus à l’acier. Ils ont également réduit les coûts de construction en raccourcissant la hauteur de la tour de 164 pieds à 19 pieds. Cela est possible car ils utilisent une connexion sans fil 4G pour relier les stations de base au réseau, plutôt que des paraboles à micro-ondes. Les opérateurs n’avaient plus besoin d’une ligne de rencontre entre les bacs et disposaient d’une plus grande flexibilité quant à l’emplacement du site.

De 330 000 $ à 15 000 $ par site

L’équipe a également expérimenté différentes façons de renforcer chaque zone cellulaire. En utilisant des panneaux solaires au lieu d’un générateur diesel, ils ont libéré les opérateurs de l’obligation d’acheter du carburant diesel et ont contribué à réduire la consommation globale d’énergie. De plus, les opérateurs n’auront pas besoin d’envoyer régulièrement des techniciens pour ravitailler la station de base, ce qui réduira les coûts de main-d’œuvre.

Ces innovations ont permis de réduire le coût total de construction de la station de base de 330 000 $ à 15 000 $, ce qui en fait une proposition économiquement viable pour les opérateurs.

Plus de 500 personnes ont rejoint le système deux mois seulement après le lancement du projet pilote. Ce taux d’utilisation beaucoup plus élevé que prévu a fait que l’opérateur MTN Ghana n’a eu qu’à attendre 30 mois pour voir un retour sur son investissement. Depuis lors, MTN Ghana a déployé plus de 400 sites RuralStar à travers le Ghana, connectant 900 000 personnes. A ce jour, ce système est utilisé dans 60 pays différents pour connecter plus de 50 millions de personnes à Internet.

L’une de nos plus grandes priorités en tant que société devrait être de combler le fossé numérique afin que personne ne soit laissé pour compte. Grâce à des approches innovantes de déploiement du haut débit qui offrent à la fois une valeur commerciale et sociale,­ nous espérons que l’industrie des télécommunications pourra contribuer à atteindre le noble objectif de l’ONU de connecter tout le monde à Internet d’ici 2030.

Chris Marquis est professeur Sinyi de gestion chinoise et ancien professeur Samuel C. Johnson à l’Université de Cambridge. Entreprise durable mondiale à l’Université Cornell. Haitao Yin est professeur d’économie d’entreprise et de politique publique à l’Antai College of Economics and Management de l’Université Jiao Tong de Shanghai.

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