L’étudiant diplômé Dhananjay Dileep travaille à rendre le recyclage chimique des plastiques plus viable sur le plan commercial.

En tant qu’étudiant de premier cycle à l’Université Nirma en Inde, Dhananjay Dileep a été attiré par la recherche sur la durabilité pour aider le monde.

“Je me suis tourné vers la recherche verte à un âge précoce parce que je pense qu’en tant qu’ingénieurs chimistes, nous avons la responsabilité morale de redonner à la société. Le génie chimique aide à produire de nombreux produits merveilleux que nous utilisons tous les jours, mais ces produits finissent comme des déchets. Je suis fier que mon travail contribue à changer la façon dont nous traitons ces déchets », déclare Dileep, Ph.D. étudiant en génie chimique et biologique.

Dhananjay Dileep, Ph.D. Étudiant en faculté de génie chimique et biologique.

La passion de Dileep pour le changement technique l’a amené à faire un stage chez Eric Cochran., Mary Jane Skogen Hagenson et Randy L. Hagenson Professeur de génie chimique et biologique.

Son stage chez Cochran a fait découvrir à Dileep le monde des polymères et l’Iowa State University (ISU).

“En tant qu’étudiant de premier cycle avec peu de connaissances sur les polymères, j’ai été autorisé à travailler dessus, à expérimenter avec des collègues incroyablement favorables et à faire de la science. Il n’y a pas beaucoup d’autres endroits où vous obtenez ce privilège. Cela signifie beaucoup de pouvoir obtenir un prix pour partager mes recherches sur les polymères avec d’autres », a déclaré Dileep.

Après un stage d’été en 2019, Dileep a rejoint le Département de génie chimique et biologique de l’ISU en tant qu’étudiant à la maîtrise en janvier 2020 dans le cadre du programme international simultané. En raison de la nature du programme, Dileep a pu terminer ses études de premier cycle à l’Université Nirma tout en poursuivant sa maîtrise en ingénierie à l’ISU.

Maintenant un doctorat. Dileep, étudiant à l’ISU, travaille toujours avec Cochran, recherchant des moyens de fabriquer des plastiques à partir de polyéthylène téréphtalate, communément appelé PET, plus attrayants et moins énergivores à recycler par recyclage chimique.

PET et restrictions de recyclage.

Le PET est utilisé pour fabriquer de nombreux produits en plastique à usage unique, tels que des contenants de soda, d’eau, d’huile, de savon, de beurre de cacahuète, etc. Même le polyester est utilisé pour fabriquer des vêtements. En règle générale, les plastiques comme ceux-ci sont fondus et recyclés mécaniquement.

Cependant, comme l’explique Dileep, le procédé a ses limites : « Aux États-Unis, seuls 30 % environ des plastiques PET sont recyclés. C’est en partie parce que le plastique est difficile à recycler, mais un autre gros problème est que le recyclage traditionnel entraîne moins de plastique. De ce fait, les industriels peuvent hésiter à utiliser des plastiques de seconde génération. Le recyclage chimique offre une solution à ce problème.”

La promesse du recyclage chimique

Dhananjay Dileep fait des recherches au laboratoire.
Dhananjay Dileep fait des recherches au laboratoire.

Les plastiques sont constitués d’une série d’unités chimiques appelées monomères. Le recyclage chimique permet aux scientifiques de séparer ou de dépolymériser les unités qui composent le plastique et de les utiliser pour fabriquer autre chose sans perte de qualité.

« En effet, c’est comme utiliser la chimie pour briser une chaîne géante de Legos. Au niveau chimique, vous vous retrouvez avec les mêmes blocs de départ et vous pouvez ensuite les combiner en un nouveau polymère », a déclaré Dileep.

Rendre le recyclage chimique abordable

Les recherches de Dileep se concentrent sur le développement de moyens créatifs et moins énergivores d’appliquer des stratégies de dépolymérisation douce pour la réutilisation de plastiques difficiles à recycler tels que le PET.

Dileep espère rendre le processus plus viable commercialement en se concentrant sur la réduction du coût du recyclage chimique.

« La réduction des coûts est un excellent premier pas pour que les entreprises maîtrisent le processus. Et nous voulons rendre le recyclage chimique le plus attractif possible car il permet de fabriquer des plastiques de la même qualité que les plastiques de première génération. Pouvoir le faire à grande échelle devrait augmenter le taux de recyclage avec la demande commerciale », a déclaré Dileep.

Il présente son travail

Les recherches de Dileep lui ont valu une POLY Graduate Student Travel Award de la Division of Polymer Chemistry, Inc. pour présenter ses travaux à la conférence 2022 de l’American Chemical Society (ACS) à San Diego.

Dileep a utilisé la bourse de voyage pour interagir et partager son affiche « Utilisation de l’effet papillon pour atteindre la recyclabilité chimique du polyéthylène téréphtalate biodégradable » lors de ses recherches avec des pionniers de la science des polymères.

“J’étais content de recevoir la bourse, mais c’était encore mieux d’être là, de faire une présentation. C’était énergisant de voir l’intérêt pour mon travail et l’impact positif qu’il pourrait avoir sur la société », déclare Dilip.

Et le dernier prix de Dileep n’est qu’une de ses nombreuses réalisations. Tout au long de sa carrière universitaire, Dileep a présenté plusieurs conférences internationales, a été l’auteur principal de l’article “Plastic glut down a microbial gut”, s’est engagé dans de nombreuses opportunités d’enseignement et de mentorat et a collaboré à de nombreux projets de recherche à l’ISU et à l’étranger.

Récemment, Dileep a été l’un des quatre meilleurs votants du concours de présentation de recherche Perfect Pitch du Département de génie chimique et biologique. Et à chaque succès, Dileep se rapproche de son objectif de rendre le monde plus durable.

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