Comment les Victoriens nous ont amenés sur la Lune Review par Ivan Rhys Morus – showmen of science | Livres d’histoire

UNEn présentant le nouveau robot humanoïde Optimus de Tesla en septembre de cette année, Elon Musk a parlé avec un brio caractéristique du potentiel de l’appareil. “Cela signifie un avenir d’abondance”, a-t-il déclaré. “Un avenir sans pauvreté… C’est vraiment une transformation fondamentale de la civilisation telle que nous la connaissons.” Peut-être faisait-il écho au ton de l’homonyme de son entreprise, Nikola Tesla, qui dans les années 1890 a fait des déclarations tout aussi audacieuses sur son travail en cours. Avec le nouveau système de télégraphe sans fil, Tesla a insisté sur le fait que les navires de guerre seraient contrôlés à distance, ce qui signifie que la guerre serait bientôt “abolie” et qu’il y aurait une “révolution dans la politique du monde entier”.

Comment les Victoriens nous ont-ils amenés sur la lune ? soutient que cette vision triomphante de l’avenir, la norme chez les contemporains de Tesla, a conduit directement aux percées qui ont permis l’alunissage, le présent technologique dans lequel nous vivons et la façon dont nous pensons encore à la lune. viendra aujourd’hui. Il vibre à travers des développements tels que le câble télégraphique transatlantique, la locomotive à vapeur, et l’électricité, et évoque les prédictions passionnantes de la fiction de l’époque : « En 2000, l’électricité imaginée dans Voyage vers d’autres mondes de John Jacob Astor était partout… Le vent sur le toit de tout le monde.” avait un moulin.”

Le livre décrit les gens qui font de la science, comment et pour qui ils le font. Comme Morus s’est efforcé de le souligner, il s’agissait pour la plupart d’hommes. Comme ses biographies de Tesla et Michael Faraday, ses travaux antérieurs soutiennent la théorie de l’histoire du “Grand Homme” et, bien sûr, font référence à Joule, Hertz, Siemens et Morse Pepper dans le texte. Le nom de la mathématicienne Ada Lovelace apparaît (mais pas aussi souvent que celui de son père, le poète Lord Byron); Eleanor Sidgwick, qui a travaillé sur la résistance électrique, est mentionnée. Mais les affirmations répétées selon lesquelles “l’avenir… a été créé par les hommes seuls” semblent être des excuses quand on considère les femmes qui pourraient être incluses. Que diriez-vous de Josephine Cochrane, qui a breveté le lave-vaisselle en 1886 ; brevets nationaux et maritimes délivrés à Sarah Guppy ; les livres de vulgarisation scientifique les plus vendus de Mary Somerville ; découvertes de la paléontologue Mary Anning ?

Ceux qui ont attiré l’attention de Morus se sont souvent fait un nom grâce à un incroyable sens du spectacle. Alors qu’ils exposaient leurs créations dans des palais publics de la découverte à Londres, “les curieux affluaient pour voir un nouveau monde se créer” dans les usines et les travaux d’ingénierie à travers le pays. Il décrit la grande réception de dignitaires de Marc et Isambard Brunel en 1827 “sérénadée par le Coldstream Guards Band” dans le tunnel inachevé sous la Tamise. Mais les travaux dans le tunnel “ont été interrompus par des grèves tandis que les travailleurs en aval de la rivière se battaient pour un emploi”. [fair] Un salaire”.

Pour ces gros bonnets, ils se sont appuyés sur des équipes de production et d’ingénierie très talentueuses. Ici, l’auteur reconnaît les héros inconnus. Joseph Clement était un luthier de précision qui fabriquait des composants pour le Difference Engine de Charles Babbage, le premier ordinateur ; Son départ en 1833, après des disputes sur la propriété des instruments, marque la fin du projet. Les vitriers qui ont construit le Crystal Palace pour abriter la Grande Exposition se sont mis en grève en 1850, exigeant des taux de travail plus sûrs. La grève est écrasée et son chef arrêté.

Nous apprenons comment les gardiens de la science et de la connaissance supérieures n’ont pas accepté les contributions des espèces inférieures. Avant d’être connu comme le “père des chemins de fer”, George Stevenson a inventé une lampe de sécurité pour les mineurs. Le scientifique John Ayrton Paris a écrit à propos de son exploit : “On ne croira jamais qu’une invention aussi philosophique, et qui ne pourrait jamais être dérivée du précieux trésor de la science, ait été revendiquée au nom d’un maître moteur. Killingworth… n’admet même pas la connaissance des éléments de la chimie. Combien d’inventions ont été complètement perdues parce que leurs créateurs manquaient de statut et de pouvoir ? Un sujet intéressant pour un autre livre, peut-être. Morus n’hésite pas à souligner les rôles entrelacés de l’innovation et du colonialisme dans la Grande-Bretagne victorienne. Dans les années 1800, les scientifiques appelaient à la discipline, à la mesure et à la standardisation, alors que “décider ce qui (et qui) comptait était une question politique qui allait au cœur du gouvernement impérial”. Races of Great Britain (1862) de John Beddoe, qui établissait une hiérarchie basée sur les caractéristiques physiques, n’était qu’un moyen pour les personnes «rationnelles» de «démontrer et d’imposer la discipline à leur peuple, ce qui, selon eux, faisait la grandeur de l’Empire».

Morus écrit qu’il est important de comprendre comment les Victoriens ont inventé le futur parce que « nous en avons hérité une partie. [their] hypothèses irréfléchies. Nous envisageons toujours que notre avenir soit fait par des hommes comme ceux-ci – des innovateurs charismatiques prêts à prendre des risques mais avec la discipline et la volonté de faire le travail.” Ce livre suggère que l’esprit de l’invention victorienne est celui de l’arrogance, de l’impérialisme et de la masculinité. Certains lecteurs peuvent convenir que la même marque de personnes charismatiques façonnera notre avenir. D’autres peuvent espérer que la collaboration, l’ouverture d’esprit et l’inclusion joueront un rôle plus important dans notre aventure technologique du XXIe siècle.

Comment les Victoriens nous ont amenés sur la Lune : l’histoire des innovateurs du XIXe siècle qui ont façonné l’avenir est publié par Icon (25 £). Pour soutenir The Guardian et Observer, commandez votre exemplaire sur guardianbookshop.com. Des frais de livraison peuvent s’appliquer.

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