Le scientifique Felix Flicker : “Ce n’est pas un problème de parler de physique en public par rapport à un combat de kung-fu” | la physique

Felix Flicker est un physicien théoricien travaillant sur les fondements quantiques de la matière. Né dans le Devon, il a étudié au Perimeter Institute d’Oxford, Ontario, Canada et à l’Université de Bristol, où il a obtenu son doctorat. Aujourd’hui professeur de physique à l’université de Cardiff, il est également professeur de kung-fu et ancien champion britannique de shuai jiao (lutte chinoise). Flicker, 35 ans, vient de publier son premier livre. La magie de la matière : cristaux, chaos et magie de la physiqueExplorer le domaine souvent négligé de la physique de la matière condensée qui sous-tend notre monde moderne.

Qu’est-ce qui vous a poussé à écrire ce livre ?
La physique de la matière condensée est le plus grand domaine de la physique – environ un tiers de tous les physiciens y travaillent, mais personne n’en a entendu parler. L’une des raisons est qu’il s’agit de l’étude de choses familières, des états de la matière et de leurs transformations. C’est aussi pratique : cela mène à la plupart des technologies qui nous entourent de nos jours. Être pratique et familier contraste avec être magique. J’ai écrit le livre pour résoudre ce problème.

Vous faites appel à des magiciens pour éclairer le sujet. Mais la physique n’est-elle pas la négation de la magie ?
Je ne pense pas qu’ils aient de contradiction. [The folklorist] James George Frazer a déclaré : « Comme la science, la magie postule l’ordre et l’uniformité de la nature ; tel est l’attrait de la magie et de la science, qui ouvrent une vue infinie à ceux qui peuvent pénétrer les sources cachées de la nature. Ses opinions sont peut-être assez anciennes, mais je pense qu’il y a beaucoup de vérité là-dedans. Certaines personnes n’aiment pas la science ou disent dès leur plus jeune âge que la science n’est pas pour elles, alors que tout le monde s’intéresse à la magie dans une certaine mesure. En soulignant ce lien, j’ai pensé qu’il pourrait y avoir un moyen d’intéresser un public plus large à la science.

Comment vous êtes-vous intéressé aux sciences ?
Je n’ai pas de bonne réponse pour vous parce que je veux être scientifique depuis aussi longtemps que je me souvienne. Vraiment, je pense que c’était des mots fantaisistes comme “photon” et “relativité restreinte”. Ils agissent comme des mots magiques parce qu’ils vous disent quelque chose sur le monde, mais vous ne savez pas vraiment quoi. Et il y a des gens de haut niveau qui savent ce que cela signifie, et il suffit de leur faire confiance. Je l’ai fait en toute confiance.

Définir la physique de la matière condensée.
C’est l’étude de la matière – les états de la matière et comment se transformer entre eux. Il tente également de comprendre comment le monde familier qui nous entoure, entièrement fait de matière, est né du monde plutôt paradoxal et contre-intuitif de la mécanique quantique.

Le livre pose la question : « Qu’est-ce que la matière ? mais nous donne des réponses différentes.
Il n’y a pas de bonne réponse, mais je vais essayer : la matière est un tout qui est supérieur à la somme de ses parties. Par exemple, lorsque l’eau est de la vapeur, vous pouvez la considérer comme des molécules d’eau largement individuelles. Mais lorsqu’il se transforme en liquide puis en glace, ce ne sont plus des molécules individuelles, mais se combinent pour devenir quelque chose qui lui est propre et possède des propriétés qu’aucune des molécules individuelles n’a. C’est ce que je veux dire quand je dis que l’être tout entier est plus grand que la somme de ses parties.

Le physicien Wolfgang Pauli a qualifié la physique de la matière condensée de “physique de la saleté”. Je suppose qu’il ne le pensait pas dans le bon sens.
Non, il ne l’a pas fait. Pauli était l’un des fondateurs de la mécanique quantique, et au début, ils essayaient de comprendre le monde à la plus petite échelle – de quoi sont faits les rayons lumineux et des choses comme ça. Beaucoup plus tard, nous avons commencé à progresser suffisamment avec la mécanique quantique pour considérer les interactions de nombreux atomes et molécules différents. Cela semble être une tâche ingérable si l’on considère qu’un seul morceau de tissu peut contenir 1023 atomes. Pauli considérait que cette étude de la matière était loin des études pures et ésotériques de la physique à cette époque.

À quoi Paulie ne prêtait-elle pas attention ? Ou pour le dire autrement : wPourquoi devrions-nous nous soucier de la physique de la matière condensée ?
En fait, nous y tenons beaucoup. Sans cela, nous n’aurions pas d’ordinateurs, de téléphones, d’éclairage moderne, d’Internet et bien plus encore. C’est le fondement de presque tout notre monde. Et il construit également vers l’avenir, jetant les bases d’avancées telles que l’évolution vers une énergie plus verte. Mais je pense que l’omniprésence et l’aspect pratique sont la raison pour laquelle nous ne lisons pas de livres à ce sujet, car il est difficile de parler de la magie de tout ce qui vous entoure.

Quelles sont les technologies les plus intéressantes issues de la physique de la matière condensée ?
Les ordinateurs quantiques en font partie. Nous sommes au summum de la praticité. En fait, nous les avons – vous pouvez utiliser gratuitement les ordinateurs quantiques d’IBM en ligne.

La pierre philosophale moderne, écrivez-vous, est un supraconducteur à température ambiante…
C’est probablement le sujet le plus pressant de la physique de la matière condensée. Les supraconducteurs sont l’un des principaux moyens d’essayer de construire des ordinateurs quantiques. De plus, ils conduisent parfaitement l’électricité sans aucune perte. Si vous faisiez passer des lignes électriques à travers eux, vous les élimineriez [loss] d’énergie lors de son déplacement le long des lignes électriques. Ce n’est pas un rêve complet. Les supraconducteurs commencent à être utilisés pour connecter de plus grands réseaux électriques afin d’équilibrer la charge sur eux.

Felix Flicker et son chien Geoffrey. Photo : Gareth Ivan Jones pour The Observer

Diriez-vous que vous êtes un techno-optimiste pour trouver une solution à la crise climatique ?
Non, je ne le ferais pas. Je pense que nous aurons besoin d’avancées technologiques, mais le plus grand défi est notre façon de penser les choses. Si nous avions la technologie pour produire demain de l’énergie à moitié prix, nous en utiliserions tout simplement deux fois plus. En physique de la matière condensée, vous ne pouvez pas penser aux choses de manière isolée : vous regardez le comportement collectif. Je pense que cela a à voir avec la façon dont nous devrions penser le monde. L’idée que les scientifiques sont séparés des choses qu’ils étudient va de pair avec l’idée que l’environnement est quelque chose que nous pouvons simplement absorber sans l’affecter. Mais on apprend très clairement que ce n’est pas le cas.

Dans le livre, vous avez de nombreuses références différentes de l’Antiquité Des textes taoïstes aux films d’action des années 1990. Que font les références culturelles à part divertir le lecteur ?
Quand j’étais à l’université, deux des femmes de ma classe ont eu l’idée d’étudier la physique en voyant Dana Scully. X fichiers, est un scientifique doué surnaturellement. Cela m’a vraiment fait réfléchir, l’idée qu’un modèle fictif peut inspirer les gens à faire [science] alors qu’ils ne l’ont peut-être jamais fait.

En disant que n’importe qui peut être magicien, entendez-vous un physicien théoricien ou, plus largement, un scientifique.
C’est vraiment l’espoir. Il existe encore des groupes sous-représentés dans le domaine scientifique. Donc, plus il y a de gens qui peuvent s’enthousiasmer à ce sujet, plus nous atteindrons de diversité à long terme, ce qui est vraiment important pour la santé du sujet. Cette idée de génie unique est très nuisible et fausse. Plus les horizons présentés sont larges et rassemblent les idées, plus vite nous progresserons.

Vous faites de l’exercicey compris les arts martiaux mante religieuse kung fu. La physique a-t-elle influencé votre choix d’arts martiaux ? Cela fait-il de vous un meilleur artiste martial d’une manière ou d’une autre ?
Peut-être, mais plus d’arts martiaux m’aident à devenir un meilleur physicien. Ils vous enseignent la discipline interne, ce qui signifie que vous pouvez travailler de longues heures pour apprendre tout ce dont vous avez besoin pour devenir scientifique. De plus, un de mes amis m’a demandé un jour comment je pouvais parler de science en public, parce que ce n’est pas effrayant ? Ayant pratiqué les arts martiaux pendant longtemps, cela ne m’a jamais fait peur. Parler de physique n’est pas un problème par rapport à combattre une autre personne avec beaucoup de gens qui regardent.

Personne ne sortira du public pour vous influencer.
Exactement. Je pense, “Quel est le pire scénario ici ?”

La magie de la matière : cristaux, chaos et magie de la physique Publié par Profile par Felix Flicker (£20). soutenir gardien et Observateur commandez votre exemplaire sur guardianbookshop.com. Des frais de livraison peuvent s’appliquer

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