Cette startup japonaise veut être le propre FedEx de la lune

L’intensification de la concurrence spatiale entre les États-Unis et la Chine et l’ambitieux programme Mars d’Elon Musk ont ​​de nombreuses startups à la recherche de contrats lucratifs dans le monde entier alors que les humains se disputent des ressources qui pourraient développer la vie au-delà de la Terre.
Parmi eux, une petite entreprise japonaise tente de créer le mois prochain une marque qui pourrait être une première pour une entreprise commerciale.

ispace Inc., basée à Tokyo. La société prévoit d’envoyer un atterrisseur lunaire transportant plusieurs charges utiles gouvernementales et commerciales, dont deux rovers, le 22 novembre. Comme le rêve de Musk d’une colonie sur Mars, la grande vision de la startup est de construire un établissement humain sur la lune d’ici 2040, mais avant cela, elle veut être une version lunaire de FedEx – gagner de l’argent en transportant du matériel scientifique et des marchandises commerciales sur la lune.

La première mission d’Ispace testera non seulement les références technologiques qu’il a construites depuis sa fondation en 2010, mais aussi la foi de ses bailleurs de fonds, dont l’un est un ancien cadre de SoftBank Group Corp. Beaucoup dépend de son succès, y compris une offre publique initiale potentielle au cours de cet exercice et un coup de feu sur un plus gros gâteau de l’industrie qui, selon Morgan Stanley, triplera pour atteindre 1 billion de dollars en deux décennies à partir de 2020.

“Il existe un énorme marché pour des services comme celui-ci”, a déclaré le fondateur et directeur général d’ispace, Takeshi Hakamada, 43 ans, dans une interview. “Si quelque chose ne va pas avec cette tentative, nous pouvons toujours utiliser les commentaires de l’échec pour améliorer la qualité de la prochaine version.”

Des banquiers pour une introduction en bourse

La société se prépare à être cotée à la Bourse de Tokyo et a sélectionné SMBC Nikko Securities Inc., Bank of America Corp., Morgan Stanley et Nomura Holdings Inc. comme principaux gestionnaires, ont déclaré des personnes proches du dossier sous couvert d’anonymat. discussion d’informations confidentielles. Un représentant d’ispace a refusé de commenter.

Ispace dit avoir levé un total de 237 millions de dollars en juillet, dont 57 millions de dollars de dette. En août de l’année dernière, la série C était évaluée à environ 76 milliards de yens (513 millions de dollars) en financement par actions. Le cycle, dirigé par Incubation Fund, dirigé par Katsunori Sago, ancien directeur de la stratégie de SoftBank, et Innovation Engine Inc. et attiré six autres investisseurs, dont des fonds gérés par SBI Investment Co.

La mission d’atterrissage lunaire fait partie du programme d’exploration lunaire d’ispace, Hakuto-R, qui signifie lapin blanc en japonais. La startup dit qu’elle peut utiliser la gravité de la lune pour réduire les coûts de carburant pour les voyages. L’inconvénient est qu’il faudrait jusqu’à cinq mois pour atteindre la lune, contre environ trois jours pour les missions Apollo de la fin des années 1960 et du début des années 1970.

Le Falcon 9 de SpaceX

Musk’s Space Exploration Technologies Corp. de Cap Canaveral, en Floride. L’alunissage d’ispace, qui doit être lancé sur une fusée Falcon 9 construite par , fait partie d’un contrat de 73 millions de dollars remporté par la NASA par une équipe dirigée par Draper, basée à Cambridge, Massachusetts. Le contrat prévoit des services de livraison de bout en bout sur la face cachée de la Lune dans le cadre du programme américain Artemis.

“Le premier atterrissage lunaire privé serait une étape importante pour l’industrie spatiale”, a déclaré Caleb Henry, analyste principal chez Quilty Analytics, une société de recherche et de conseil basée aux États-Unis.

Alors que la Lune redevient le centre d’intrigues géopolitiques, le succès d’Ispace sera également essentiel pour le programme spatial japonais. La NASA vise à revenir avec Artemis cette décennie, tandis que la Chine et la Russie ont annoncé des plans pour une base lunaire commune. L’année dernière, le Lunar Industry Review Board du Japon a appelé à une coopération plus étroite entre les secteurs public et privé pour rester compétitif dans l’économie spatiale émergente.

Sago a déclaré que la valorisation de la société avait le potentiel d’augmenter dans les années à venir. “Je n’investis pas dans les startups à moins qu’elles n’aient suffisamment de potentiel pour se développer 10 fois ou plus sur le long terme”, a-t-il déclaré.

Des dizaines de demandeurs

Des dizaines d’entreprises développent actuellement des atterrisseurs et des véhicules lunaires, principalement par le biais du programme Commercial Lunar Payload Services, ou CLPS, de la NASA. Masten Space Systems Inc., l’une des principales entreprises de ce secteur. déclaré faillite en juillet. La société a reçu une offre de mise en faillite de 4,5 millions de dollars du développeur de robotique spatiale Astrobotic Technology Inc. en août.

Les échecs dans les programmes spatiaux ne sont pas rares, et ispace a déjà échoué. C’était l’un des finalistes du Lunar XPrize de Google, un prix de 20 millions de dollars pour la première équipe financée par des fonds privés à atterrir sur la lune, à parcourir 500 mètres (1 640 pieds) et à renvoyer une vidéo haute définition sur Terre. La course s’est terminée sans vainqueur, mais les équipes, dont ispace, ont poursuivi leurs efforts.

“Il y a un million de façons dont les missions spatiales peuvent mal tourner et une seule peut bien se passer”, a noté Henry de Quilty Analytics, notant qu’il est difficile de prédire si un lancement ispace sera réussi. “Bien qu’il s’agisse d’un domaine passionnant, il reste une entreprise financièrement et technologiquement difficile.”

Jumpei Nozaki, directeur financier d’ispace, est bien conscient des risques. Il a souligné dans l’interview qu’un atterrissage réussi n’est pas le seul objectif et que la performance de chaque étape sera évaluée.

Hakamada a déclaré que Musk pouvait voir la formule du succès chez SpaceX, en poursuivant des projets qui ne tournent pas autour des échecs. Maintenant, il est sur le point de faire face à son plus grand test à ce jour lorsqu’il entre dans le centre spatial pour assister au vol.

“On m’a dit qu’une fois que vous assistez à un lancement en personne, votre vie change”, a-t-il déclaré. “Ce sera un moment excitant et éprouvant pour les nerfs.”

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