L’expérience de la NASA sur la menace d’astéroïdes montre que nous ne sommes pas prêts

Le 16 août 2022, un astéroïde d’environ 70 mètres est entré dans l’atmosphère terrestre. À 14 h 02 min 10 s HAE, la roche spatiale a explosé à huit milles au-dessus de Winston-Salem, en Caroline du Nord, avec 10 mégatonnes de TNT. L’explosion d’air a presque rasé la ville et ses environs. Les morts étaient des milliers.

Et bien non. La destruction de Winston-Salem était le scénario du quatrième exercice de table de défense planétaire mené par le bureau de coordination de la défense planétaire de la NASA. L’exercice était une simulation dans laquelle des universitaires, des scientifiques et des responsables gouvernementaux se sont réunis pour s’entraîner à la réaction des États-Unis face à un véritable astéroïde menaçant la planète. Les participants à l’événement du 23 au 24 février étaient à la fois virtuels et en personne, venant de Washington, D.C., Laurel, Md., Raleigh et du campus du Johns Hopkins Applied Physics Laboratory (APL) à Winston-Salem, NC. Plus de 200 participants ont pris part à la formation. de 16 organisations fédérales, étatiques et locales différentes. Le rapport final est sorti le 5 août et le message était clair : l’humanité n’est pas encore prête à faire face à cette menace.

Du côté positif, l’entraînement était censé être difficile – pratiquement impossible à gagner. “Nous l’avons conçu pour combler une lacune de nos capacités”, explique Emma Rainey, scientifique principale de l’APL, qui a aidé à créer la simulation. “Les participants ne pouvaient rien faire pour empêcher l’impact.” L’objectif principal était de tester les différents réseaux gouvernementaux et scientifiques qui auraient à répondre dans une situation réelle de défense planétaire. “Nous voulons voir à quel point les opérations et les communications sont efficaces entre les agences gouvernementales américaines et les autres organisations impliquées, puis identifier les lacunes”, explique Lindley Johnson, officier de la défense planétaire au siège de la NASA.

Dans l’ensemble, l’exercice a montré que les États-Unis n’ont pas la capacité d’intercepter de petits astéroïdes se déplaçant rapidement, et notre capacité à les voir est limitée. Même si nous pouvions capturer des roches spatiales, nous ne pourrions peut-être pas en retirer une de la Terre, et utiliser des armes nucléaires pour en détruire une est risqué et se heurte à des problèmes juridiques internationaux. Le tribunal a également montré que la désinformation – fausses et fausses rumeurs diffusées parmi le public – peut gravement entraver les efforts officiels. “La désinformation ne disparaît pas”, déclare Angela Stickle, chercheuse principale, qui a aidé à concevoir et à animer l’exercice à l’APL. “Nous l’avons mis dans la simulation parce que nous voulions des commentaires sur la façon de le combattre et de prendre des mesures s’il devenait nocif.”

Quelques différences clés distinguent cette expérience des expériences précédentes en 2013, 2014 et 2016 : premièrement, l’expérience a donné à l’Office of Planetary Defense de la NASA une chance de tester la stratégie nationale et le plan d’action pour la préparation des objets géocroiseurs publiés par le Maison Blanche. 2018. Le plan détaille qui fera quoi au sein du gouvernement fédéral et quand, permettant à l’exercice de cette année d’impliquer plus d’agences gouvernementales que les années précédentes, y compris les intervenants d’urgence étatiques et locaux pour la première fois. La simulation a également été la première à inclure non seulement l’impact, mais également ses conséquences immédiates.

Les événements ont commencé par la “découverte” d’un astéroïde nommé “TTX22” se déplaçant vers la Terre. Les participants ont suivi un cours accéléré sur la science des astéroïdes et ont expliqué tout ce qu’il y avait à savoir sur l’astéroïde et sa probabilité d’impact. Chaque rencontre a été avancée dans la chronologie, les parties finales se déroulant juste avant et après l’impact de l’astéroïde près de Winston-Salem.

Le calendrier court mais réaliste de la découverte à l’impact a mis en évidence les principaux défis dès le départ. Le TTX22 était petit et rapide. Au moment où il est apparu, il était trop tard pour monter une mission pour l’étudier, le détourner ou le détruire. La NASA n’a pas de garages remplis de fusées en attente au cas où un astéroïde se présenterait. Changer la trajectoire de la roche nécessite au moins 12 impacteurs cinétiques, chacun comme la mission DART de la NASA, qui a récemment réorienté l’astéroïde Dimorphos et a mis plus de cinq ans pour passer du concept à l’impact de la roche. La recommandation du rapport post-action sur ce front était claire : développer ces capacités.

Dans le même temps, la vitesse de l’astéroïde, sa composition inconnue et ses implications politiques à court terme ont exclu un bombardement nucléaire de TTX22. Cependant, la perturbation nucléaire en fin de partie est restée une option finale intéressante pour certains participants. “Si vous envoyez une ogive nucléaire, vous pouvez perturber l’astéroïde lorsqu’il pénètre dans l’atmosphère”, explique Stickle. “En théorie.”

Mais ce choix n’est pas dirigé vers la réalité, mais vers Hollywood. Il y a une tendance à penser, “Je l’ai vu dans un film – ils viennent de lancer des ICBM et de les faire exploser”, dit Johnson. “Le but d’inclure cette option dans la simulation est de leur faire comprendre que ce n’est pas si simple. “L’utilisation d’un engin explosif nucléaire dans la phase finale d’une frappe est une situation dans laquelle nous ne voulons jamais nous retrouver.”

Un astéroïde qui explose dans l’espace peut provoquer une rafale de roches plus petites, mais toujours dangereuses, qui se déplacent rapidement. De plus, faire exploser une arme nucléaire dans la haute atmosphère a des effets inconnus mais probablement dangereux. Une explosion peut ne pas briser complètement la roche et peut forcer des morceaux de celle-ci à atterrir ailleurs. Le rayonnement peut persister au sommet de l’atmosphère, interdisant de la traverser sur le chemin de l’espace.

Puisqu’il n’y avait aucun moyen d’empêcher un astéroïde de frapper la Terre, l’exercice portait uniquement sur l’atténuation – que faire avant et immédiatement après l’impact. Des organisations à tous les niveaux ont dû être contactées, des plans d’urgence élaborés et mis en œuvre, et le public informé.

La désinformation était constante dans la chronologie simulée. De nombreux rapports en ligne sur l’astéroïde étaient factuellement incorrects, tandis que les allégations de “négationnistes de l’astéroïde” et de “fausses nouvelles” ne cessaient de croître. La désinformation était une source régulière de frustration pour les participants, et ils ont réalisé qu’ils devaient résoudre ce problème dans une situation réelle.

Johnson a expliqué que son bureau essaie de jouer le long jeu contre la désinformation. “Nous voulons établir le Bureau de coordination de la défense planétaire de la NASA et ceux qui travaillent avec nous en tant qu’autorités lorsqu’il s’agit de ces situations”, a déclaré Johnson. “Le plan est que les médias et le public comprennent qu’un groupe de la NASA surveille et contrôle ce genre de choses.”

Mais comme l’ont souligné les participants, il existe des stratégies limitées pour faire face au flux constant de mensonges provenant de dizaines ou de centaines de points de vente sur une courte période de temps. Dans ce cas, la désinformation s’est avérée fatale. “Lorsque nous avons discuté de l’évacuation, on nous a dit que 20 % des gens n’iraient pas parce que c’était de fausses nouvelles ou que le gouvernement mentait ou quoi que ce soit”, a déclaré August Vernon, directeur de la gestion des urgences pour le comté de Winston-Salem/Forsyth. « C’était environ 200 000 personnes, toutes dispersées. Je ne suis donc pas sûr qu’on puisse évacuer les hôpitaux et les prisons et avoir ensuite des gens qui refusent de partir.

La nouvelle a durement frappé les participants alors qu’ils attendaient l’annonce du dernier “jour” de la simulation, le 16 août. Après que les participants universitaires aient expliqué la libération d’énergie que la région connaîtrait, Vernon a parlé franchement. “Il y aurait des bâtiments perdus”, dit-il, “nous perdrions nos hôpitaux, nous perdrions beaucoup d’infrastructures, il y a une chance que cela coupe la réception des téléphones portables sur au moins 50 miles, et toute la zone perdrait Puissance.”

La simulation a livré le coup de poing ultime de la désinformation. Après l’impact, un “National Expert TX Asteroid” autoproclamé a affirmé que l’explosion avait libéré des substances toxiques dans l’atmosphère depuis l’espace. Par conséquent, les résidents doivent s’attendre à des symptômes similaires à ceux de l’exposition aux radiations. Des affirmations sans fondement se sont répandues sur les réseaux sociaux et “TX” a accordé des interviews à des agences de presse.

Du côté positif, la capacité de la NASA à diffuser des informations a été très appréciée par les participants, compte tenu de la crédibilité généralisée de l’agence. En outre, le cadre défini dans le plan de la Maison Blanche semble être suffisamment solide pour gérer le flux d’informations entre les agences fédérales et étatiques et pour permettre tous les canaux de communication nécessaires.

Les conversations entre les responsables fédéraux et locaux ont donné les meilleurs résultats de l’exercice : les décideurs à tous les niveaux ont obtenu de nouvelles informations sur qui devrait coordonner les efforts de sauvetage et de récupération après l’impact et sur ce dont ils ont besoin pour faire leur travail. L’une des constatations était que, parfois, à des niveaux plus fins, moins scientifique est plus en termes de communication. “Nous ne pouvions tout simplement pas suivre à certains moments et c’est quelque chose qu’ils doivent prendre en compte”, a déclaré Vernon. “Il y a des maires et des pompiers et d’autres personnes pour l’expliquer. Nous n’avons peut-être pas besoin de connaître toute la science derrière cela, mais nous devons savoir quoi, quand et où, car nous devons commencer à prendre de grandes décisions dès que possible.”

Les participants ont également constaté que le visage de « l’expert » devrait changer du niveau fédéral au niveau local. “Nous avons demandé qui serait notre principal porte-parole à notre niveau”, a déclaré Vernon. « À qui les gens respecteraient-ils, feraient-ils confiance et croiraient-ils si nous savions que cela nous était destiné ? Ce n’est peut-être pas la même personne que la NASA a mise là-bas.”

Enfin, les participants et les animateurs de simulation ont convenu que la plus grande chose qui manquait était le temps. L’astéroïde a détruit Winton-Salem en raison de la fenêtre étroite entre sa découverte et son impact. Il est important d’agrandir cette fenêtre. “Une décennie est une période suffisamment confortable pour pouvoir faire quelque chose qui va être efficace”, déclare Stickle. “Trente ans, ce serait l’idéal. C’est assez de temps pour des observations détaillées, la planification, la construction d’un vaisseau spatial et le déplacement de quelque chose de gros. Si quelque chose ne va pas, vous aurez le temps d’envoyer un remplaçant.”

Il y a des signes encourageants qui montrent qu’avec suffisamment d’avertissement, l’humanité peut organiser une réponse réussie. Par exemple, la mission DART a déjà montré que l’impact d’un engin spatial peut modifier la trajectoire d’une roche spatiale. De nombreuses études sur les objets géocroiseurs, les astéroïdes et les comètes se poursuivent, et la NASA a reçu 55 millions de dollars de plus que le Congrès demandé pour la défense planétaire.

“Il faut du temps et de l’argent pour découvrir et caractériser tout ce qui existe”, a déclaré Rainey. «Avoir également la capacité d’avoir des missions qui peuvent se dérouler rapidement et être efficaces contre quelque chose comme ça. Mais au final, c’est beaucoup moins cher que de reconstruire la ville.” Mais juste au cas où, dit Vernon, « Au moins maintenant, nous avons un plan. J’espère qu’il ne sera jamais utilisé.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *