Le retard de Psyché pourrait-il affecter les grands plans d’astéroïdes de la NASA ?

L’âge de l’astéroïde est proche. Avec un afflux de recherches à venir telles que l’ambitieux vaisseau spatial Lucy de la NASA, actuellement en voyage de 12 ans vers les astéroïdes troyens de Jupiter, et l’espace Europa, la science des astéroïdes devient rapidement l’une des principales priorités de l’humanité. La prochaine mission Hera de l’agence retournera sur l’astéroïde Dimorph pour enquêter sur la scène du premier impact cosmique. À ce jour, les agences spatiales mondiales ont environ 15 missions chargées d’étudier les astéroïdes, et plusieurs autres sont prévues à l’avenir.

En comparaison, la multitude de mondes de l’univers, à la fois merveilleux et terrifiants, est au centre de l’exploration spatiale. Alors, qu’est-ce qui rend ces objets rocheux errants si dignes de notre enquête scientifique ?

C’est parce que de nombreux aspects des astéroïdes restent un mystère, selon Tom Statler, un scientifique du programme de la division des sciences planétaires de la NASA. “Avec les astéroïdes, nous commençons à comprendre à quel point ils sont vraiment diversifiés, et comprendre cette diversité et comment elle raconte l’histoire de notre système solaire est un objectif important”, a déclaré Statler. Science populaire dans le courriel.

L’une des initiatives à venir les plus attendues de la NASA est la mission Psyche, un vaisseau spatial qui parcourra 280 millions de kilomètres vers la ceinture d’astéroïdes entre Mars et Jupiter, qui serait l’ancien noyau d’un grand corps rocheux riche en métaux. Une planète primitive qui s’est formée dans des conditions identiques ou similaires à celles du noyau terrestre. En étudiant ses propriétés, les détails que Psyché peut révéler sur les matériaux de la roche pourraient être utilisés pour obtenir de nouvelles informations sur la façon dont notre système solaire a survécu à ses débuts chaotiques, ainsi que sur la formation de planètes terrestres comme la Terre.

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L’agence avait prévu de lancer l’engin plus tôt cette année, mais la mission a raté la fenêtre de lancement en raison de la livraison tardive du logiciel et de l’équipement de vol de l’engin spatial – une technologie qui joue un rôle essentiel dans la navigation de l’engin.

La mission a été retardée jusqu’en octobre 2023 au plus tôt, car la NASA n’a pas eu le temps de terminer les tests préliminaires sur le système avant le lancement. À cette fin, les scientifiques de la NASA ont retravaillé un nouveau profil de vol pour Psyche, car la fenêtre de lancement retardée repousse également le moment où le vaisseau spatial atteindra sa destination prévue de 2026. Semblable au plan de vol original, le vaisseau spatial fonctionnera toujours. Avant d’atteindre l’astéroïde en août 2029, obtenez une assistance gravitationnelle de Mars, une technique qui utilise la gravité de la planète pour accélérer le vaisseau spatial vers sa destination.

Bien que le retard soit un revers, les scientifiques sont plus préoccupés par la réussite de la mission que par le respect d’un calendrier strict. Après tout, la plupart des missions scientifiques connaissent des arrêts et des démarrages similaires pendant les phases de planification et de test. Cependant, la NASA prévoit de partager les conclusions et les recommandations d’un comité d’examen indépendant pour la mission Psyche lors d’une assemblée publique en ligne le vendredi 4 novembre. Pourtant, le retard de Psyché pourrait faire dérailler d’autres plans de recherche futurs que la NASA envisage, à savoir mettre une épingle sur Janus, l’une des missions scientifiques sur les astéroïdes les moins connues de l’agence.

Janus est une mission spatiale double de la classe jumelle de nanosatellites “SmallSats” qui étudiera deux astéroïdes binaires, des systèmes constitués de deux astéroïdes en orbite autour d’un centre de masse commun. En prenant des images visibles et infrarouges de ces objets, les scientifiques espèrent comprendre les processus qui conduisent à leur formation. Bien que Janus devait être lancé sur la même fusée SpaceX Falcon Heavy que Psyche en tant que satellite secondaire, la mission devra désormais être reprogrammée de la même manière.

Après le lancement depuis le vaisseau spatial principal, les deux satellites de Janus recevraient une poussée de gravité de la Terre avant de partir en août 2025 et d’arriver à leurs destinations de vol respectives en 2026. On ne sait pas si Janus pourra voyager avec Psyché l’année prochaine. cependant, une déclaration de la NASA a confirmé que l’agence “continue d’évaluer les options pour la mission Janus”.

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Bien que l’avenir de Janus reste à voir, l’intérêt et les investissements de nombreux domaines de recherche différents continuent de maintenir fermement la science des astéroïdes sur la scène spatiale. L’étude des astéroïdes a également une valeur à la fois économique et pratique, explique Eric Asphaug, professeur de sciences planétaires à l’Université de l’Arizona et co-responsable du groupe scientifique Psyche. Par exemple, la NASA surfe toujours sur le succès de la mission DART, dans laquelle un vaisseau spatial s’est écrasé intentionnellement sur un astéroïde pour prouver que les humains sont capables de modifier notre environnement spatial.

“DART a été un énorme succès, déviant la cible plusieurs fois plus vite que prévu”, a déclaré Asphaug. “Cela a transformé une idée en quelque chose de plus technologiquement prêt à être appliqué dans les menaces.” Il ajoute que faire bouger les astéroïdes à notre guise serait un outil extrêmement utile pour construire de futures bases lunaires et d’autres opérations lunaires potentielles. Asphaug pense qu’au lieu de s’appuyer sur les ressources de la Terre et de les drainer, les astéroïdes riches en ressources pourraient être utilisés pour répondre aux besoins futurs en eau, en métaux et en mines des astronautes.

“Je regarde la dévastation de l’exploitation minière sur Terre et je pense que c’est à très courte vue”, a-t-il déclaré. “Je cherche donc à stimuler l’industrie spatiale autour des astéroïdes afin que nous puissions prendre une grande partie de l’exploitation minière et de la fabrication qui se fait sur Terre et le faire dans l’espace.”

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