L’avion de sauvetage amphibie japonais attire l’attention du monde

Le ShinMaywa US-2, un avion amphibie japonais configuré pour les opérations de sauvetage maritime, attire de plus en plus l’attention dans le monde entier. Pourquoi cet intérêt soudain pour cet avion des Forces Navales d’Autodéfense ?

Le commandant adjoint de l’US Air Force a visité Iwakuni

Le 6 avril 2022, le commandant adjoint du Commandement des opérations spéciales de l’US Air Force, le général de division Eric T. Hill, a visité la base aérienne du Corps des Marines d’Iwakuni dans la préfecture de Yamaguchi. Le but de sa visite était de constater les capacités de recherche, de sauvetage et de récupération du personnel de l’avion amphibie US-2 de la Force d’autodéfense maritime. L’AFSOC a publié un article peu de temps après que Hill ait été cité comme disant que les États-Unis sont “désireux d’apprendre” de la MSDF alors qu’elle explore ses options amphibies, et que “leur avion amphibie US-2 est une plate-forme incroyable”.

Tanaka Katsuo, PDG de ShinMaywa Industries, qui a construit l’avion, a parlé de la visite et a expliqué pourquoi l’AFSOC était intéressée par l’US-2 produit localement. L’US-2 possède à la fois des caractéristiques d’avion et de bateau. Capable de décollages et d’atterrissages courts, c’est aussi le seul avion au monde capable de décoller et d’atterrir dans une mer agitée avec des hauteurs de vagues allant jusqu’à 3 mètres. Le fuselage inférieur est construit comme le fond d’un navire et modifié avec un “suppresseur de pulvérisation” et une “bande de pulvérisation” pour réduire les dommages causés par les éclaboussures à la cellule et aux moteurs.


Le commandant adjoint de l’AFSOC, le général de division Eric Hill (deuxième à partir de la droite) monte à bord de l’US-2 le 6 avril 2022 au MCAS Iwakuni. (Avec l’aimable autorisation de l’AFSOC)

Les atouts de ShinMaywa dans la technologie des avions amphibies sont hérités de son prédécesseur Kawanishi Aircraft Company. Kawanishi s’est fait un nom en construisant des avions pour la marine impériale japonaise pendant la guerre du Pacifique. L’hydravion amphibie de type 2 de Kawanishi (H8K) et le chasseur à flotteurs Shiden Kai (N1K), connus respectivement par leurs rivaux sous les noms d'”Emily” et de “George”, étaient très appréciés.

Tanaka explique: «Les États-Unis ont commencé à produire des hydravions pendant la Seconde Guerre mondiale, mais ont rapidement cessé de les produire à mesure que les capacités des avions terrestres se développaient. Ils avaient de vieux hydravions, mais récemment, des projets de conversion d’avions de transport existants en hydravions ont émergé. C’est probablement pourquoi le commandant adjoint s’est rendu à Iwakuni pour inspecter l’US-2.

Plus précisément, l’AFSOC envisage de convertir les avions d’opérations spéciales et de transport MC-130J “Commando” en hydravions en installant des flotteurs amovibles. C’était le deuxième voyage de Hill pour observer l’US-2, ce qui a montré un grand intérêt. Tanaka a spéculé : « Lorsque nous avons analysé les documents publiés par l’armée américaine en 2021, il est devenu clair que leurs principales opérations régionales s’étaient déplacées vers l’Asie. Étant donné que la région du Pacifique occidental est composée à plus de 90% d’océans, le document a identifié un besoin d’équipements pouvant être utilisés en mer et le développement d’avions amphibies. Donc ce qui les intéresse avec l’US-2, c’est sa capacité à atterrir en mer, d’autant plus que l’US Air Force n’a aucune expérience en matière d’atterrissage à la surface de l’eau.”

Modèle prototype du MC-130J avec flotteurs attachés.  (Avec l'aimable autorisation de l'AFSOC)
Modèle prototype du MC-130J avec flotteurs attachés. (Avec l’aimable autorisation de l’AFSOC)

L’US-2 rassemble plus de 1 000 sauveteurs

Au total, sept US-2 sont actuellement déployés au MCAS Iwakuni et à la base aérienne d’Atsugi de la MSDF dans la préfecture de Kanagawa. Succédant à son prédécesseur (US-1) en 1976, US-2 affiche un bilan impressionnant de plus de 1 000 vies sauvées. En juin 2022, l’US-2 a secouru une famille américaine de trois personnes après que leur navire se soit échoué à 770 kilomètres au large de l’île principale d’Okinawa.

Les capacités remarquables de l’US-2 ne se limitent pas à atterrir dans une mer agitée. L’avion nécessite environ un quart de la distance de décollage et d’atterrissage d’un avion commercial, éliminant ainsi le besoin d’une piste longue ou dédiée. C’est l’une des raisons pour lesquelles l’US-2 peut décoller et atterrir depuis 261 de nombreuses îles du Japon. L’US-2 a également une autonomie d’environ 4 700 kilomètres – environ 5,5 fois celle d’un hélicoptère standard – et sa vitesse de croisière est d’environ 480 km/h, soit environ 1,8 fois celle d’un hélicoptère. Ces capacités permettent un large éventail d’interventions opérationnelles et d’opérations de sauvetage.

US-2 en mer.  (Avec l'aimable autorisation de l'AFSOC)
US-2 en mer. (Avec l’aimable autorisation de l’AFSOC)

Bien que l’US-2 n’ait pas été impliqué dans des opérations de sauvetage au combat à ce jour, il est susceptible d’être déployé lors de tout conflit cinétique en Asie de l’Est, en particulier lors de l’urgence de Taïwan. Tanaka pense que le Japon ne peut éviter de s’impliquer dans toute situation qui se présente. “Il sera nécessaire de sauver des personnes lors d’un conflit régional, soit à la suite d’accidents inattendus, soit de combats armés. On suppose qu’un avion amphibie doté d’une capacité de sauvetage air-mer est essentiel. US-2 sera nécessaire.”

Des pertes importantes attendues

Alors que la rivalité américano-chinoise s’approfondit, les analystes militaires américains ont mené de nombreuses simulations de ce à quoi pourrait ressembler un conflit militaire avec la Chine à propos de Taiwan. Une équipe d’experts du Center for Strategic and International Studies, un groupe de réflexion de premier plan basé à Washington, a mené une telle simulation début août 2022 lorsque l’armée chinoise menait des exercices militaires à grande échelle lors de la visite de la présidente de la Chambre des États-Unis, Nancy Pelosi, à Taïwan. Sur la base de la guerre commençant en 2026, le groupe a développé 22 scénarios potentiels d’une guerre américano-chinoise. La conclusion sensationnelle était que même si l’invasion de Taiwan échouerait, les États-Unis subiraient de lourdes pertes.

Bloomberg et d’autres médias américains ont rapporté que la marine et l’armée de l’air américaines perdraient 900 chasseurs et avions d’attaque au cours de la bataille de quatre semaines, soit environ la moitié de leurs flottes combinées. La plupart des navires de surface de la marine américaine seront également coulés par des missiles chinois, tandis que les contre-attaques américaines et taïwanaises couleront 150 navires chinois. Les experts militaires s’accordent à dire qu’avec autant de dégâts, les opérations de sauvetage seront une priorité absolue sur le champ de bataille.

Comme la bataille devrait se dérouler principalement au-dessus de l’océan et des îles éloignées, les deux unités de sauvetage des FDS joueront un rôle important. L’un est l’Air Rescue Wing de l’Air Self-Defense Force, qui se compose principalement d’hélicoptères, et l’autre est l’escadron de sauvetage de la MSDF, qui se compose à la fois d’hélicoptères et d’aéronefs à voilure fixe. Cependant, les deux unités sont relativement petites car leur rôle initial était de répondre aux accidents en temps de paix. Si la côte est suffisamment proche du rivage, alors que les hélicoptères peuvent effectuer des allers-retours rapides pour effectuer des opérations de sauvetage, leur portée est courte et leur capacité d’emport est limitée. C’est là que l’US-2 entre en jeu. Il a été conçu à l’origine pour secourir les équipages d’avions abattus et peut même transporter plus de personnes que le V-22 Osprey.

La MSDF ne compte actuellement que sept avions US-2. À tout moment, un certain nombre d’avions US-2 subiront également une inspection et un entretien de routine. Des simulations récentes montrent que la flotte existante n’est pas suffisante pour faire face aux besoins de sauvetage résultant des dommages massifs attendus à des centaines d’avions militaires et de navires de guerre pendant le conflit de Taiwan.

Les experts militaires disent qu’au moins 20 à 30 avions de sauvetage seront nécessaires. De plus, les principales bases de la flotte US-2 de la MSDF sont Iwakuni et Atsugi. Tous deux se trouvent sur l’île principale du Japon et donc loin de l’endroit où le conflit de Taiwan devrait avoir lieu. En prévision d’un tel conflit, le gouvernement japonais devrait envisager d’établir une base près des îles Nansey.

Tanaka Katsuo, directeur exécutif général de ShinMaywa.  (Avec l'aimable autorisation de ShinMaywa Industries)
Tanaka Katsuo, directeur exécutif général de ShinMaywa. (Avec l’aimable autorisation de ShinMaywa Industries)

Tanaka de ShinMaywa reconnaît ces défis : « Si quelque chose devait se produire autour des îles Senkaku ou de Taïwan, il faudrait beaucoup de temps même pour que les avions envoient de l’aide depuis Iwakuni. Nous devons prendre des mesures pour faire avancer les unités et l’équipement dans la zone proche des îles Nansey.

Pour le Japon, il faudra revoir les hypothèses passées afin de renforcer les opérations en coopération avec ses alliés. Le Japon doit accepter que si un conflit éclate à Taïwan ou dans les Senkakus, les attentes de ses alliés augmenteront.

Cependant, même si Tokyo veut augmenter le nombre d’avions, le prix est un obstacle majeur : le budget 2021 du Japon montre qu’un avion US-2 coûte environ 13,9 milliards de yens. C’est beaucoup plus que le coût unitaire d’environ 10 milliards de yens du chasseur F-35A de l’ASDF. Les réductions de coûts peuvent également être difficiles à mettre en œuvre. Seules neuf unités US-2 ont été construites au cours des 20 dernières années, ce qui limite les avantages d’efficacité liés à l’échelle.

Plans de conversion de lutte contre les incendies

L’administration du Premier ministre Abe Shinzo a formulé les trois principes pour l’équipement de défense et le transfert de technologie en 2014. Ces nouvelles règles assouplissent les restrictions auparavant strictes imposées aux entreprises japonaises exportant du matériel militaire à l’étranger. L’US-2 était considéré comme un candidat de choix pour l’exportation. Les secteurs public et privé ont essayé de vendre la plate-forme à d’autres pays et, à un moment donné, elle a suscité l’intérêt de l’Inde. Cependant, l’accord n’a pas pu être finalisé en raison des exigences de prix et de compensation de la fabrication locale.

Compte tenu de ces obstacles à l’exportation de l’US-2, ShinMaywa envisage un nouveau rôle pour l’avion. La société a élaboré des plans pour convertir l’US-2 en une plate-forme amphibie de lutte contre les incendies destinée à l’exportation et a commencé à explorer des moyens d’accroître ses ventes. “Le changement climatique a entraîné une augmentation des incendies de forêt dans le monde”, note Tanaka. Outre-mer, les hélicoptères sont un pilier de la lutte aérienne contre les incendies depuis un certain temps. À mesure que les incendies de forêt augmentent en taille, le besoin d’avions de lutte contre les incendies capables de fournir de plus grands volumes d’eau augmente également. “Nous recevons un nombre croissant de demandes concernant l’utilisation de l’US-2 comme avion de lutte contre les incendies.”

Ces dernières années, des incendies de forêt massifs se sont produits dans de nombreuses régions du monde, notamment aux États-Unis, en Russie, en Turquie, en Algérie et au Brésil. Rien qu’en Californie, la superficie totale de forêt détruite par les incendies de forêt en 2020 et 2021 a battu des records. En 2021, des incendies de forêt ont détruit 1 million d’hectares, soit à peu près la taille de la préfecture d’Aomori. La superficie détruite par les incendies naturels en Russie augmente chaque année depuis 2018 et a atteint un record de 19 millions d’hectares en 2021. C’est la taille de la Syrie et plus de deux fois la superficie d’Hokkaido.

Plus de 250 incendies de forêt se sont déclarés rien qu’en Turquie en juillet 2021, les autorités locales s’étant battues pendant deux semaines pour les éteindre. Plus de 150 incendies de forêt se sont déclarés en Grèce en août 2020. De nombreuses personnes ont été forcées de quitter leur domicile pendant la pire vague de chaleur jamais enregistrée, les températures continuant de dépasser 40°C. Les incendies de forêt en Espagne en 2022 ont détruit une superficie de 250 000 hectares, ce qui est plus grand que Tokyo.

Comme le souligne Tanaka, « Tout comme le Japon reçoit divers types d’aide de l’étranger en cas de catastrophe, nous devons être prêts à lui rendre la pareille. Nous pouvons démontrer l’esprit d’entraide en aidant les personnes dans le besoin dans les zones sinistrées à l’étranger. Il est dans notre intérêt national d’utiliser l’US-2 comme pompier amphibie. Nous pensons que l’US-2 aidera le Japon à apporter des contributions internationales.”

Les tensions en Asie de l’Est et les incendies de forêt dans le monde augmentent et continueront d’augmenter. L’US-2 deviendra-t-il un appareil pour résoudre ces problèmes à l’avenir ?

(Publié à l’origine en japonais le 21 septembre 2022. Image de la bannière : avion de sauvetage air-mer amphibie US-2 en vol. Photo publiée avec l’aimable autorisation de ShinMaywa Industries.)

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *