La réutilisation des eaux usées peut être évitée avec des “produits chimiques pour toujours”.

Plus de 4 700 produits chimiques entièrement synthétiques persistent dans le traitement des eaux usées, ce qui peut affecter la faisabilité à long terme de la réutilisation bénéfique des eaux usées et notre santé à long terme.

Les PFAS (substances per- et polyfluoroalkylées) sont un groupe de composés entièrement synthétiques largement utilisés dans les processus industriels et de fabrication et présents dans de nombreux produits de consommation.

Les PFAS, mieux connus sous le nom de « produits chimiques permanents », persistent dans le traitement des eaux usées à des niveaux qui peuvent avoir de graves répercussions sur notre santé et nos systèmes écologiques. Ces produits chimiques sont utilisés pour fabriquer des revêtements et des produits en fluoropolymère qui peuvent résister à la chaleur, à la graisse, aux taches, à l’huile et à l’eau. De plus, on les retrouve dans un certain nombre de produits, dont les vêtements, les meubles, les emballages alimentaires et les surfaces de cuisson antiadhésives.

Plateforme d’innovation examine les défis que présente le PFAS lorsqu’il s’agit de réutiliser les eaux usées en toute sécurité.

Avantages potentiels de la réutilisation des eaux usées traitées

La réutilisation bénéfique des usines de traitement des eaux usées pour l’irrigation et à d’autres fins non potables est devenue une pratique courante. Ces pratiques offrent au sol la possibilité d’agir comme un filtre supplémentaire pour les PFAS, réduisant ainsi l’impact immédiat du rejet direct de PFAS dans les eaux de surface, comme cela se produit généralement après le traitement traditionnel des eaux usées.

© iStock/CHUNYIP WONG

Cependant, les structures chimiques des PFAS sont difficiles à perturber, ce qui signifie que les risques et les avantages potentiels de l’utilisation des eaux usées traitées pour les pratiques d’irrigation, en particulier à long terme, ne sont pas bien compris.

La recherche est essentielle pour comprendre les avantages de ces processus, car les produits chimiques sont absorbés à jamais par les cultures et entrent dans la chaîne alimentaire lorsqu’ils sont consommés, ce qui réduit considérablement les avantages de la réutilisation des eaux usées traitées.

Comment les produits chimiques Forever pénètrent-ils dans notre approvisionnement en eau ?

Ces produits chimiques potentiellement nocifs sont rejetés dans l’environnement à chaque étape du cycle de vie d’un produit. Ils peuvent être perdus lors de la production de produits chimiques, lorsque des produits chimiques sont appliqués sur le produit final ou transférés des emballages alimentaires. Même après leur élimination, des produits chimiques persistants peuvent s’échapper des décharges et contaminer nos ressources, y compris les eaux usées.1 Parce qu’ils ne peuvent pas être éliminés par un traitement standard de l’eau, ils s’écoulent avec l’eau traitée et finissent par se répandre dans les champs agricoles.

De plus, les PFAS contenus dans les eaux usées contaminées finissent par se retrouver dans nos océans. En conséquence, il est consommé par les animaux marins et remonte la chaîne alimentaire, augmentant la contamination par les PFAS.

Quels sont les risques pour la santé associés à la contamination par les PFAS ?

Les produits chimiques Forever peuvent s’accumuler chez les humains, les animaux et l’environnement au fil du temps. La plupart des expositions connues sont relativement faibles ; cependant, certains peuvent être extrêmement élevés si notre planète est exposée à une source concentrée pendant de longues périodes.

L’Environmental Protection Agency (EPA) des États-Unis a récemment publié des conditions sanitaires mises à jour pour les deux PFAS les plus courants, le PFOA (acide perfluorooctanoïque) et le PFOS (acide perfluorooctanesulfonique). L’EPA étudie toujours comment une faible exposition à ces produits chimiques peut affecter notre santé, mais ces lignes directrices indiquent que l’exposition à des niveaux élevés de ces produits chimiques peut avoir des “conséquences néfastes pour la santé”.2

Un certain nombre d’études ont examiné les liens possibles entre les taux sanguins de PFAS et les effets nocifs chez l’homme. Toutes ces études n’impliquaient pas les mêmes groupes de personnes, le même type d’exposition ou le même PFAS, ce qui signifie que différentes études ont rapporté des résultats de santé différents.

La recherche scientifique actuelle a déterminé que l’exposition à certains niveaux de produits chimiques persistants peut causer :

  • Effets sur la reproduction tels qu’une diminution de la fertilité ou une augmentation de l’hypertension artérielle chez les femmes enceintes ;
  • Effets ou retards de développement chez les enfants, y compris un faible poids à la naissance, une puberté accélérée, des modifications osseuses ou des changements de comportement ;
  • Risque accru de certains types de cancer, comme le cancer de la prostate, du rein et des testicules;
  • Une diminution de la capacité du système immunitaire de l’organisme à combattre les infections, y compris une diminution de la réponse vaccinale ;
  • Interférer avec les hormones naturelles du corps; et
  • Augmentation du taux de cholestérol et/ou risque d’obésité.

Pour confirmer davantage ces risques pour la santé, les scientifiques ont mené des recherches sur des animaux de laboratoire. Cependant, les humains et les animaux réagissent différemment à l’exposition chronique aux produits chimiques, de sorte que des recherches supplémentaires pourraient modifier la compréhension des effets des PFAS sur la santé humaine.3

De nouvelles réglementations sur l’eau pour protéger la santé publique et l’environnement

Auparavant, l’accent était mis sur la présence de PFAS dans l’eau potable ; mais maintenant, l’accent est mis sur les biosolides dérivés des eaux usées. Les rejets industriels lourds de PFAS ont affecté les biosolides, de sorte que les agences environnementales commencent à évaluer les réglementations relatives aux eaux usées traitées.

Ces dernières années, la Water Environment Federation a suivi de près les préoccupations concernant les produits chimiques persistants dans les eaux usées. L’entreprise a souligné les avantages de la réutilisation des eaux usées traitées, notamment la réduction des coûts pour les consommateurs, la protection de l’environnement et la conservation des ressources naturelles.4 Pour obtenir ces avantages, ont-ils soutenu, les régulateurs doivent se concentrer sur l’arrêt de ces produits chimiques par des contrôles appropriés à leur source – l’industrie et les autres utilisateurs – avant qu’ils n’entrent dans le système d’égouts ou dans l’environnement.

Traitement de l'eau
© iStock/digidreamgrafix

Plusieurs pays ont parlé de la nécessité de réglementer la disponibilité des produits chimiques permanents. Par exemple, les États-Unis ont élaboré et mis en œuvre un programme visant à mieux protéger la santé publique et l’environnement en réglementant la pollution des eaux usées. En 2021, l’EPA a annoncé son intention d’adopter trois nouvelles règles qui réduiraient les polluants des principales industries, y compris les PFAS.

En annonçant ses plans, l’EPA a déclaré qu’il était “essentiel” d’utiliser les avancées scientifiques et technologiques en matière de traitement des eaux usées pour protéger d’autres ressources en eau, notamment l’eau potable, les eaux récréatives et les écosystèmes aquatiques.5 Cette percée est le premier programme à s’engager à réduire les PFAS dans les eaux usées.

Références

  1. https://www.pfasfree.org.uk/about-pfas
  2. https://www.epa.gov/pfas/our-current-understanding-human-health-and-environmental-risks-pfas
  3. https://www.atsdr.cdc.gov/pfas/health-effects/index.html
  4. https://www.tpomag.com/editorial/2019/08/whats-to-be-done-about-pfas-in-wastewater-and-biosolids-here-are-two-perspectives-on-the-issue
  5. https://www.epa.gov/newsreleases/epa-announces-plans-new-wastewater-regulations-incluant-first-limits-pfas-updated

Veuillez noter que cet article sera également publié dans le douzième numéro de notre magazine parution trimestrielle.

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